加勒比海上空的爆炸事件證明了NASA監測危險小行星的能力

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事件發生在美國東部時間6月22日凌晨5點45分,當時夏威夷大學的ATLAS調查望遠鏡在夏威夷的莫納羅亞號上發現了現在被稱為2019 MO的小行星。當時,這顆小行星距地球約50萬公里。NASA稱這種小行星在距離地球300多英里的地方難以察覺。

來自四個觀測的ATLAS數據被發送到NASA資助的史密森天體物理天文臺的小行星中心,該天文臺的任務是跟蹤小行星,特別是可能撞擊地球的小行星。然后這些數據被送往位于加利福尼亞州帕薩迪納的噴氣推進實驗室,在那里它由Scout自動化沖擊分析軟件自動處理。

該軟件確定小行星撞擊地球的可能性很高,但確定其很可能在高層大氣中燃燒。在6月22日晚上,NOAA-NASA氣象衛星GOES-16通過其地球靜止軌道閃電繪圖儀在加勒比海上空拍攝到閃光,與火流星的輪廓相匹配- 即流星在進入大氣層時爆炸的情況。

這引起了遠程對象研究中心的科學家Davide Farnocchia的注意,該中心負責管理Scout。他懷疑閃光可能是由剛剛發現的2019 MO小行星引起的,并試圖計算它在觀察到的位置和可能爆炸的位置之間的可能軌跡。

不幸的是,四次ATLAS的觀測結果不夠準確,但是在毛伊島上的Pan-STARRS 2測量望遠鏡同時拍攝了同一片天空。使用這些數據,來自夏威夷大學天文學研究所的Pan-STARRS科學家Robert Weryk和Mark Huber以及歐洲航天局的Marco Micheli能夠改進軌跡計算并確認閃光是由2019 MO引起的。

目擊事件僅過了12個小時。后來通過國際次聲觀測和美國運營的其他傳感器證實了這種撞擊。

“這種尺寸的小行星遠小于我們追蹤的小行星,”法諾基亞說。“它們太小了,它們無法通過我們的大氣層來破壞地球表面。但是這個事件表明我們的搜索程序有多大能力,即使對于如此小的天體也是如此。”

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